Inmunoterapia: el tratamiento contra el cáncer que sustituirá a la quimioterapia

El tratamiento se basa en estimular al sistema inmunitario para que nuestras propias defensas logren frenar los tumores.

Inmunoterapia: el tratamiento contra el cáncer que sustituirá a la quimioterapia

septiembre 6th, 2016

La quimioterapia es uno de los tratamientos más conocidos para combatir el cáncer. Efectivo pero terriblemente agresivo, consiste en intoxicar a las células para matarlas. En los últimos años, las investigaciones se dirigieron hacía la inmunoterapia, que se basa en estimular al sistema inmunitario para que nuestras propias defensas logren frenar los tumores.

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Hace más de un siglo, el cirujano neoyorquino William Coley observó que los tumores con alguna infección tendían a remitir. Las bacterias en la zona donde las células se estaban multiplicando descontroladamente alertaban al sistema inmunitario, que hasta entonces no se había dado cuenta de la anomalía que estaba ocurriendo.

Los científicos creen que es muy probable que nuestras defensas puedan frenar muchos tumores. Aquellos que conocemos como cáncer, serían los casos en los que las células malignas han burlado el sistema inmune.

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La oncología y la inmunología van ahora de la mano, y han sido uno de los temas estrella en el Congreso Internacional de Inmunología que se ha celebrado la pasada semana en Melbourne.

Susanne Harris, que hace nueve años sufrió un extraño melanoma que se resistía a desaparecer con las terapias convencionales, en 2013 comenzó un tratamiento con Keytruda, un fármaco que debían inyectarle. En menos de dos meses el tumor ya estaba desapareciendo. “Todo sin el más mínimo efecto secundario”, relata emocionada.

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El problema es que solo tiene efecto en alrededor de un 24% de los enfermos. Jonathan Cebon, director del Insituto de Investigación del Cáncer Olivia Newton-John, reconoce que uno de los grandes retos es saber por qué en los mismos tumores la inmunoterapia funciona en solo en unos pocos sujetos.

Una vía de inmunoterapia contra el cáncer son las vacunas terapéuticas, cuando el paciente ya tiene la enfermedad o incluso cuando la ha superado. El objetivo es avisar al sistema inmunitario, que por alguna razón no se ha percatado de la existencia del cáncer. La primera vacuna de este tipo se aprobó en Estados Unidos en 2010 y se usa para algunos tipos de cáncer de próstata que se han diseminado.

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En el escenario más optimista, en 10 años la inmunoterapia podrá sustituir a los tratamientos más agresivos pero la opinión de la mayoría de la comunidad científica es que tendrá que combinarse a menudo con cirugía, radio y quimioterapia, según señala Robert G. Ramsay, del Instituto de Cáncer Peter MacCallum de Melbourne.

La otra gran pregunta sobre la inmunoterapia que hay que responder es si cura definitivamente el cáncer o simplemente lo trata.

Laurie H. Glimcher, presidenta del Instituto de Cáncer Dana-Farber de Boston, es optimista: “Esperamos que estos tratamientos eviten que nuestros hijos y nuestros nietos mueran de cáncer. En el futuro será una enfermedad crónica, y no mortal, como ya sucedió con el VIH”.

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