Cómo la adicción impacta en el cerebro

Conoce los circuitos neuronales involucrados en la adicción.

Cómo la adicción impacta en el cerebro

enero 20th, 2016

La definición de adicción aplica a la compulsión y repetición del uso del alcohol, de la nicotina, de drogas opiáceas (como la heroína), de la cocaína y de otros estimulantes. El abuso del sexo y del juego también están incluidos. La clave es que se trata de conductas peligrosas para el individuo y para su entorno.

Entonces se considera adicción cuando se desarrolla una dependencia psicológica, es decir, una conducta repetitiva y compulsiva. Esto coexiste con la dependencia física, que es la respuesta del cuerpo ante esa sustancia.

Cómo empieza

La adicción está atribuida a características personales, como puede ser una baja de moral, una química diferente en el cerebro, enfermedades mentales o traumas. O simplemente a contar con las amistades equivocadas.

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Cómo reacciona el cerebro

Las drogas adictivas pueden compararse con comida o sexo. Esto explica por qué la cocaína o la heroína produce ese rush (esa fiebre) de puro placer que muchos usuarios comparan con tener un orgasmo.

Cuando a un adicto se les muestra una imagen de la sustancia que consume y se monitorea su actividad cerebral, reportará un anhelo por esa droga y, al mismo tiempo, el cerebro activará un sistema de recompensa.

Esto demuestra que los mecanismos neuronales a través de los cuales las drogas actúan están presentes en todos los cerebros y son tan poderosos porque movilizan funciones básicas que están designadas para garantizar la supervivencia de la especie.

El rol de la dopamina

La dopamina, un neurotransmisor que está presente en diversas áreas del cerebro, es la que anticipa que vendrá una recompensa, según describen los científicos.

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En un experimento desarrollado en Canadá, estudiaron cómo se comportaba una rata macho cuando le presentaban a una compañera hembra. El receptor sexual de su compañera generó un alto nivel de dopamina y fue exactamente igual al que tendría si le suministraran alguna droga.

Qué es la baja del placer

Disfrutar ese rush de placer de una droga es sólo una parte de la adicción. Para los adictos hay un lado oscuro también: los síntomas de la ‘retirada’ de ese placer, que son diferentes según cada sustancia.

En general, los consumidores de drogas tienen como una especie de resfrío, sudores, nariz húmeda, diarrea y se sienten doloridos.

Subyace, además, a todos los adictos esa sensación de ‘retirada’ que es como una marcha atrás de todo el placer, que puede llegar acompañado por un fuerte deseo de volver a consumir.

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Los cambios en el cerebro

Con una estimulación diaria de una droga adictiva el sistema de recompensa espera ese estímulo artificial. Cuando una persona lo corta de manera abrupta, ese sistema se apaga. Hay un cambio bioquímico en el cerebro de un adicto.

Entonces ¿Hay una química diferente en el cerebro de un adicto? Si cualquier persona con cerebro puede ser un adicto ¿Por qué no todos lo son? Lo que ocurre es que si hay una función cerebral que es anormal, es imposible saber con los años si esa anormalidad fue causada por el abuso de sustancias o si ya estaba así de antes.

Algunos científicos estudiaron esto con los hijos de alcohólicos. Ellos descubrieron que hay ondas cerebrales que cambian y que se han notado en alcohólicos y sus hijos. Sin embargo, aún no se entiende el resultado de esta anomalía y si conociéndola puede prevenir una posible adicción.

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Pero ¿Es posible que sea culpa de los genes? Se sabe que algunos genes despiertan adicciones específicas. Uno de los predictores genéticos del adicto a la nicotina es un gen que controla la baja de nicotina en el hígado. De hecho, muchos científicos consideran que la drogadicción involucra un desorden de muchos genes.

Más allá de eso, la gente es más que un cúmulo de genes. Una persona que atravesó un gran trauma en su infancia, quizás abuse de sustancias como la forma que encuentra para atenuarlo.

Científicos del National Institutes of Helath examinaron monos durante su crecimiento que fueron descuidados o abusados por su madre y encontraron diversos problemas de comportamiento en su etapa de adultez. Tendieron a involucrarse en peleas y cuando les dieron la oportunidad de tomar alcohol lo hicieron en exceso.

Lo que el estudio trató de probar es que las experiencias tempranas de vida producen un cambio duradero en el cerebro que contribuye con los comportamientos futuros.

Personalidad y adicción

Con los años, la personalidad obsesivo compulsiva fue señalada como la más propensa al consumo de sustancias. Ahora, se sabe que las personas impulsivas son las que más problemas de abuso de sustancias tienen.

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